Grasshopper, un nou salt

SpaceX a făcut public clipul ultimului zbor din programul Grasshopper, care a avut loc în 16 iunie. Pentru cei care ni s-au alăturat de curând, Grasshopper este un test pentru prima treaptă reutilizabilă a unei rachete Falcon.

Dacă tehnologia va fi implementată, SpaceX va avea prima rachetă reutilizabilă din lume, un moment care va schimba cu siguranță multe variabile în domeniul aerospațial. O rachetă reutilizabilă înseamnă costuri de lansare mult mai reduse și astfel mult mai mulți parteneri privați își vor permite să lanseze încărcături pe orbită, fie că vorbim de sateliți, telescoape sau experimente științifice.

Deși astfel de teste au mai fost efectuate și în trecut, ideea nu a fost niciodată implementată în practică iar în prezent, SpaceX se află într-un stadiu avansat în ce privește Grasshopper. Atât de avansat încânt următoarea lansarea Falcon, programată pentru vara acestui an, va include o testare live a sistemului de recuperare al primei trepte, însă deasupra oceanului Pacific. Practic, SpaceX vrea să se asigure că treapta poate fi controlată după lansare și, dacă totul decurge bine, vom avea destul de curând prima treaptă a rachetei Falcon înapoi pe rampa de lansare, gata să fie realimentată cu combustibil și pregătită pentru un nou zbor.

A fost al șaselea test Grasshopper și al treilea din acest an. În timpul celor 68 de secunde, racheta s-a ridicat până la 325 de metri, după care a revenit pe rampa de lansare. Testul precedent a durat 61 de secunde și înălțimea atinsă de Grasshopper a fost de 250 de metri.

Lansarea din această vară va fi prima pentru noua versiune a rachetei Falcon 9, denumită v1.1, care pe lângă o treaptă cvasi-reutilizabilă, mai conține și alte îmbunătățiri, dintre care cele mai vizibile vor fi o lungime mai mare a rachetei și un aranjament diferit al celor 9 motoare Merlin 1D (aranjament octogonal). Va fi de asemenea prima lansare exclusivă pentru un client privat, însă SpaceX mai are în acest an de executat și o misiune din cadrul contractului de colaborare cu NASA, pentru transportul de provizii spre Stația Spațială Internațională, prevăzut pentru ultima parte a anului. În total, SpaceX plănuiește nu mai puțin de 5 lansări în acest an și 12 pentru 2014. Din păcate, noua generație Falcon Heavy nu se află în planurile de zbor pentru 2014, debutul noii rachete fiind amânat pentru 2015.