EVA-21

Chris Cassidy și Tom Marshburn au încheiat cu succes a 21-a activitate extravehiculară efectuată în partea americană a Stației Spațiale Internaționale, pentru a remedia o scurgere de amoniac detectată în cursul zilei de joi. A fost activitatea extravehiculară care a avut parte de cea mai rapidă pregătire: doar 48 de ore (un record pentru ISS), în condițiile în care astfel de misiuni sunt planificate cu câteva luni în avans. Misiunea a fost simplificată de faptul că cei doi astronauți au mai participat împreună la alte două misiuni extravehiculare, în timpul misiunii STS-127 (Endeavour), iar una dintre ele a avut loc în aceiași locație ca și cea de astăzi.

Cei doi astronauți au părăsit ecluza modului Quest la ora 15:44 și au petrecut peste 5 ore și jumătate în spațiu. Inițial, astronauții trebuiau să observe scurgerea de amoniac, pentru a identifica exact locul de unde aceasta are loc, însă aceștia nu au observat nimic neobișnuit în zona cu probleme. Pentru a fi cât mai siguri de reușită, cei doi au înlocuit pompa din zona respectivă (mai există încă două astfel de pompe la bordul ISS) și alte piese din apropierea ei, sperând ca astfel să elimine cauza scurgerii. Aceasta ar fi avut loc din cauza defecțiunii unor componente și nu ar fi fost cauzată de impactul cu un micrometeorit, așa cum se speculase inițial, deoarece în zona de unde se crede că provenea amoniacul era acoperită de mai multe straturi de material care, dacă ar fi fost lovit de un micrometeorit, ar fi fost de asemenea afectat. Mai mult, echipajul a inspectat zona și nu a putut găsi urme ale unei coliziuni și nici o cauză clară a problemelor din ultimele zile. Însă o dată ce noua pompă a fost activată, totul a decurs fără incidente.

Trebuie să treacă însă câteva săptămâni (sau chiar luni) pentru ca personalul de la sol să poată confirma oprirea scurgerii și succesul misiunii de azi. Nivelul de amoniac nu necesită încă o misiune pentru a reumple circuitul, dar inginerii vor investiga exact cât amoniac s-a pierdut în ultimele zile. Umplerea circuitului se poate face doar de către un echipaj uman deoarece nu există posibilitatea ca această operațiune să fie automatizată.

ISS are opt canale pentru distribuția energiei electrice asigurată de panourile solare (amoniacul este folosit pentru răcirea instalațiilor electrice), detalii pot fi găsite într-un articol publicat cu ocazia EVA-18. Problemele din această perioadă au fost detectate la canalul 2B, iar când acesta a fost dezactivat, sarcina sa a fost preluată de canalul 2A, așa că ISS nu suferă prea mult în urma acestor incidente. În trecut au fost cazuri în care trei din cele opt canale au fost oprite și ISS a fost funcțională. Așa că astăzi, în urma misiunii de urgență care a avut loc, ISS este într-o configurație stabilă și sigură, chiar dacă nu complet nominală, echipajul nefiind însă nici un moment în pericol în toată această perioadă.

Misiunea de azi a marcat a 254-a activitate extravehiculară a unui astronaut american (un total de 1061 ore și 9 minute), și a 168-a dedicată Stației Spațiale Internaționale. Chris Cassidy a totalizat 23 de ore și 35 de minute în astfel de misiuni iar Tom Marshburn 24 de ore și 29 de minute.

Luni, o capsulă Soyuz (TMA-07M) se va întoarce la sol, împreună cu astronauții Chris Hadfield (CSA), Tom Marshburn (NASA) și Roman Romanenko (Roscosmos), ultimii membri  Expediției 33, care au petrecut peste 140 de zile an spațiu. Karen Nyberg (NASA), Fyodor Yurchikhin (Roscosmos) și italianul Luca Parmitano (ESA) vor completa echipajul Expediției 36, alăturându-se lui Pavel Vinogradov (Roscosmos), Aleksandr Misurkin (Roscosmos) și Chris Cassidy (NASA), aflați în prezent pe orbită.