CRS-2 (SpX-2)

Lansarea de vineri a fost a 10-a lansare pentru SpaceX, a cincea lansare Falcon 9, a patra capsulă Dragon lansată în spațiu și a doua misiune comercială contractată de NASA pentru aprovizionarea Stației Spațiale Internaționale.

La ora 17:10, racheta Falcon 9 părăsea rampa de lansare de la Cape Canaveral și se îndrepta spre orbită, de data asta, fără incidente și fără întârzieri. Motoarele Merlin au funcționat impecabil, separarea treptelor s-a făcut la timp și capsula Dragon a fost plasată pe orbita corectă. Pentru ca mulțimea să izbucnească în urale, mai trebuia doar ca panourile solare ale capsulei să se desfacă. Dar nu s-a întâmplat asta.

Orbita pe care se afla Drago imediat după lansare nu este orbita finală, folosită pentru interceptarea ISS. Folosind propulsoarele de la bord, capsula mai trebuia să-și ajusteze traiectoria, să-și circularizeze orbita și astfel să înceapă cursa de urmărire a ISS, pentru andocarea de a doua zi. Din păcate însă, 3 din cele 4 propulsoare ale capsulei aveau să nu răspundă comenzilor, făcând imposibil modificarea parametrilor orbitali, o condiție necesară pentru desfacerea panourilor solare. Dragon și întreaga misiune se afla în pericol, din două motive: capsula funcționa acum pe baterii interne și dacă panourile solare nu se vor desface în câteva ore, bateriile se vor consuma și capsula va deveni inoperabilă. Nefiind plasată pe o orbită corectă, suficient de înaltă, datorită frecării cu păturile superioare ale atmosferei, Dragon pierde altitudine la fiecare orbită efectuată și în câteva zeci de ore se va prăbuși necontrolat înapoi pe Pământ. În plus, cu doar un motor activ, capsula nu-și poate ajusta orientarea și se afla probabil într-o rotație necontrolată.

De la sol au fost transmise comenzi pentru ignorarea condiției de a avea motoarele operaționale și forțarea desfacerii panourilor solare. Odată activate, acestea au ajutat la stabilizarea capsulei.

Din fericire, după scurt timp, unul din cele trei propulsoare inoperabile și-a revenit în cele din urmă. Acum, Dragon avea energie electrică și mobilitate parțială, dar pierduse deja ocazia întâlnirii de sâmbătă cu ISS: manevrele orbitale ce trebuiau efectuate imediat după lansare nu au mai fost efectuate. În plus, ca o măsură de securitate, Dragon are nevoie de trei din cele patru propulsoare funcționale pentru a se putea apropia de ISS.

În cele din urmă, și celelalte două propulsoare au devenit funcționale. Problema se pare că a fost cauzată de o valvă defectă sau/și de un blocaj cauzat de temperaturile scăzute. Problema a fost rezolvată prin închiderea și deschiderea succesivă, de mai multe ori, a valvei. Aflată acum în formă excelentă și cu suficient combustibil rămas la bord, Dragon a făcut manevrele necesare pentru interceptarea ISS în cursul zilei de duminică.

În cursul dimineții de duminică, Dragon s-a apropiat de ISS și a fost capturat de brațul robotic de la bord (lung de 17.6 metri), iar după câteva ore, acesta l-a adus în poziția de andocare cu modulul american Harmony, operațiune care a avut loc la ora 15:56. Spre seară, a fost deschis și sasul care separa interiorul presurizat al capsulei de restul Stației Spațiale Internaționale.

Deși proviziile sunt oricând binevenite pe ISS, dacă Dragon nu reușea să andocheze de data asta cu modulul Harmony, echipajul are destule rezerve la bord pentru a nu depinde de o singură misiune. O pierdere mult mai importantă ar fi fost experimentele transportate de Dragon, 160 la număr.

Lansarea de vineri a fost ultima lansare a rachetei Falcon 9 în această configurație (1.0). Începând cu următoarea lansare vom vedea o rachetă Falcon 9 modificată substanțial: un nou model de aranjare al motoarelor primei trepte, motoare Merlin-1D mai performante și o lungime mai mare a ambelor trepte. SpaceX mai are de lansat pentru NASA încă 10 misiuni de acest tip, parte a prezentului contract aflat în derulare.