O exoplanetă în sistemul Alpha Centauri

Goana după noi exoplanete (planete aflate în afara Sistemului Solar) continuă și cea mai recentă știre din domeniu este că a fost găsită cea mai apropiată exoplanetă. Aceasta se află în jurul stelei Alpha Centauri, sistem ce conține cea mai apropiată stea față de Soare, la doar 4.3 ani lumină depărtare de noi.

Alpha Centauri este de fapt un sistem de trei stele. Alpha Centauri A și Alpha Centauri B este un sistem binar de stele asemănătoare cu Soarele nostru, ce se rotesc una în jurul alteia și o a treia stea, mai depărtată de cele două, dar mai apropiată de noi, denumită Proxima Centauri. Motivul pentru care ele poartă acest nume este unul simplu: regula spune că cea mai strălucitoare stea dintr-o constelație se va numi Alpha, urmată de genitivul în latină (Centauri) a numelui constelației (Centaurus). Abia mai târziu, după ce această stea a fost catalogată deja, s-a observat că aveam de-a face cu un sistem binar și apoi unul terțiar, compus din trei stele. Cum nu se puteau redenumi toate stelele următoare din constelația Centaurus (beta, gama, etc), acestora li s-au spus, A, B și C (sau Proxima). Aceasta din urmă este o pitică roșie, invizibilă cu ochiul liber de pe Pământ și se află la o distanță de 0.06 parseci (de 400 de ori distanța dintre Soare și Neptun) de sistemul binar format din Alpha Centauri A și B, însă într-o interacțiune gravitațională cu acestea.

Revenind la planeta nou descoperită, aceasta orbitează Alpha Centauri B (purtând astfel numele de Alpha Centauri Bb) și are o masă de doar 1.13 ori masa Pământului, fiind astfel una din cele mai mici exoplanete descoperite până acum. Perioada de rotație în jurul stelei este de doar 3.24 de zile, ceea ce înseamnă să se află la 6 milioane kilometri de Alpha Centauri B, mult prea aproape pentru a avea apă lichidă pe suprafața sa și în afara a ceea ce noi numim „zonă potențial locuibilă”, în care viața asemănătoare cu cea de pe Pământ să aibă șanse reale de a se dezvolta.

Ce este cu adevărat interesant este metoda și precizia necesară pentru această descoperire: a fost observat cuplajul gravitațional dintre Alpha Centauri B și planetă, fiind studiată oscilația stelei provocată de interacțiunea cu respectiva planetă. Pentru că, după cum vă amintiți, planetele nu se rotesc în jurul unei stele centrale ci întreg sistemul format din planete și stea se rotește, oscilează dacă vreți, în jurul punctului de masă comun, un punct imaginar situat, ce-i drept foarte aproape de centrul stelei. Folosind metode de detecție extrem de fine, această oscilație a stelei poate fi detectată, măsurată și astfel prezisă (destul de precis) masa planetei, folosind efectul Doppler, adică modificarea lungimii de undă a luminii provenite de la Alpha Centauri B, modificare cauzată de oscilația acesteia în jurul punctului de masă comun al sistemului stea – planetă. Oscilația stelei cauzată de această interacțiune cu planeta nou descoperită este de doar 0.5 metri pe secundă, iar efectul Doppler a permis identificarea acestei oscilații chiar și de la 4.3 ani lumină distanță.

Descoperirea a fost făcută de către un colectiv de astronomi de la European Southern Observatory (ESO), folosind un telescopul din La Silla, Chile. Articolul va apărea în revista Nature și poate fi descărcat de pe site-ul ESO.