Liberty

ATK, o corporație americană din Top 500 Forbes, cunoscută pentru construcția boosterelor cu combustibil solid ale navetelor spațiale (după achiziția companiei Thiokol), a anunțat ieri că va dezvolta un sistem complet pentru accesul la orbită. Asta înseamnă nu doar o rachetă, de care știam deja, dar care nu a prea fost în centrul atenției în ultimul timp, ci și o capsulă pentru un echipaj uman. Dacă va fi așa, va fi a doua companie, după SpaceX, care își dezvoltă un sistem complet, integrat, pentru lansarea astronauților americani la orbita terestră. Și să nu uităm că boosterele navetelor spațiale erau refolosibile, calitate care probabil va fi păstrată și de prima treaptă a viitoarei rachete Liberty.

Și nu avem motive să punem la îndoială planul ATK, pentru că nu este vorba despre visurile unui miliardar excentric ci despre o corporație cu activități serioase în domeniul explorării spațiului (și nu numai). ATK promite că prețul unei lansări pentru NASA va fi mai mic decât taxa percepută în acest moment de Rusia pentru folosirea capsulei Soyuz de către astronauții americani (și europeni), care este undeva în jurul sumei de 50 de milioane de dolari pentru un bilet dus-întors pe orbita joasă a Pământului.

Având deja experiență acumulată în timpul programului STS (navetele spațiale americane) și în primele faze din programul Constellation, ATK pornește deja cu un avantaj enorm: va refolosi tehnologiile testate deja, racheta Liberty fiind derivată dintr-un booster al navetei spațiale. Dacă aceste boostere aveau 4 segmente, se pare că Liberty va avea 5 segmente, fiind astfel mai înaltă, și va continua cu o a doua treaptă, construită de europenii de la Astrium, identică cu prima treaptă a rachetei europene Ariane V, propulsată de motorul (cu combustibil lichid) Vulcain 2. Diametrul treptei este de 5.4 metri și acesta are o lungime de 31 de metri. Includerea treptei rachetei Ariane reprezintă o inovație față de modelul Ares-I original, inginerii de la ATK sperând ca astfel să rezolve unele probleme pe care modelul original se pare că le-ar fi avut cu vibrațiile prea mari generate în timpul lansării.

Naveta spațială + Ariane V = Liberty?

Tot 5 segmente derivate din SRB (solid rocket boosters) trebuia să aibă și racheta Ares I, însă renunțarea la întregul program Constellation a însemnat și renunțarea la această rachetă. ATK nu și-a aruncat însă notițele și va continua să dezvolte o platformă care, până la urmă, va fi disponibilă tot pentru NASA. Ariane I-X, o variantă preliminară pentru Ariane-I, avea să fie lansată în octombrie 2009, dar câteva luni mai târziu, programul care trebuia să aducă din nou astronauți pe Lună avea să fie suspendat de administrația de la Casa Albă, deoarece „se afla pe o direcție ne-sustenabilă”.

Planurile pentru racheta Liberty erau cunoscute de ceva vreme, însă până în aceste zile ATK nu ș-a afirmat clar intențiile de a avea și o capsulă pentru echipaj. Iar toate acestea, în cadrul unui contract de colaborare cu NASA, însă fără nici un cent din bani publici, pentru că ATK nu participă la competiția CCDev de care beneficiază celelalte companii care plănuiesc să ofere accesul astronauților americani la spațiul comsic. Folosind materiale moderne, ATK speră se dezvolte o capsulă performantă, mai ușoară decât contracandidatele sale.

Și pentru că nici un sistem de lansare a unui echipaj uman pe orbită nu este complet fără măsuri de siguranță, Liberty va conține și așa numitul MLAS (Max Abort Launch System), derivat tot din rămășițele programului Constellation, un sistem care va îndepărta capsule echipajului de rachetă în cazul unei situații critice în primele faze ale lansării.

Așa ar arăta Liberty pe rampa de lansare

Dacă totul decurge conform planului, conform ATK, vom avea prima lansare cu echipaj uman în 2015, urmând ca misiunile pentru NASA să înceapă din 2016. Lansările vor avea loc de la Centrul Spațial Kennedy, de pe rampa de lansare 39B. Ultima lansare de pe această rampă a fost a navetei spațiale Atlantis în ultima misiune din cadrul programului, STS-135.

Competiția directă dintre SpaceX și ATK a început. Avem de-a face cu o nouă cursă spațială, pe distanță mai scurtă și cu alți actori, dar să încercăm să ne bucurăm de faptul că tot mai mulți antreprenori vor să ajungă în spațiul cosmic. Iar asta nu poate fi rău, pe termen scurt, mediu și lung.