Juno în drum spre Jupiter

La bordul unei rachete Atlas V, sonda Juno a pornit spre cea mai mare planetă din sistemul nostru solar, Jupiter, unde va ajunge în iulie 2016.

Juno este plasată momentan pe o orbită alungită în jurul Pământului, astfel că peste doi ani sonda va ajunge din nou în apropierea planetei noastre când se va folosi de plusul de viteză oferit de atracția gravitațională a Pământului pentru a se plasa pe o traiectorie ce o va duce în final spre Jupiter. S-a apelat la acest truc din cauză că racheta lansatoare nu a putut dezvolta suficientă putere pentru a înscrie sonda pe o traiectorie directă spre Jupiter. Ajunsă acolo, Juno se va plasa pe o orbită polară și va începe studiul atmosferei lui Jupiter și a câmpului său magnetic magnetic, confirmând (sau infirmând) astfel teoriile legate de formarea și evoluția giganticei planete. Juno își va survola ținta o dată la fiecare 11 zile cu ajutorul unei orbite eliptice, căutând apa din atmosfera lui Jupiter, studiind magnetosfera planetei dar și temperatura, structura și dinamica atmosferei acesteia. După o călătorie de cinci ani și o misiune pe orbita lui Jupiter de un an de zile, Juno se va prăbuși controlat în atmosfera planetei, continuând să transmită date spre Pământ până în ultimul moment. Sonda poartă cu ea o plăcuță comemorativă dedicată lui Galileo Galilei, astronomul italian care în 1610 a observat pentru prima dată, printr-un telescop, patru dintre sateliții lui Jupiter, denumiți astăzi sateliți galileeni: Io, Europa, Ganymede și Callisto.