Dawn a ajuns!

Chiar dacă NASA ne-a oferit în ultimul timp destule motive de îngrijorare cu privire la viitorul explorării spațiale americane (dacă e să ținem cont de ultimele orbite pe care o navetă spațială le efectuează acum în jurul Pământului și de decizia de anulare a telescopului spațial James Webb ), să-i dăm Cezarului ce-i al Cezarului și să ne bucurăm pentru Dawn, care se află în acest moment pe orbita asteroidului Vesta, realizând astfel o premieră absolută în domeniu: prima sondă aflată pe orbita unui asteroid din regiunea aflată între orbitele lui Marte și Jupiter. Lansată în 2007 la bordul unei rachete Delta, Dawn a ajuns pe orbita lui Vesta în cursul zilei de vineri, 15 iulie 2011.

Inginerii de la sol nu au putut urmări în direct inserția orbitală din cauză că sonda, aflându-se în faza de frânare, nu și-a putut îndrepta antena spre Pământ pentru a comunica cu echipa de la sol. Abia după ce sonda s-a aflat pe o orbită stabilă în jurul asteroidului Vesta, inginerii de la JPL au primit veștile bune și au putut sărbători. Sonda japoneză Akatsuki nu a fost la fel de norocoasă, aceasta ratând anul trecut plasarea pe orbita lui Venus din cauza unei defecțiuni a motorului responsabil cu reducerea vitezei, etapă critică în apropierea destinației.

Dawn va continua operațiunile de frânare și în zilele următoare, pentru a obține o orbită cu parametri optimi pentru studiile ce vor urma. După un an petrecut pe orbita lui Vesta, în 2012 Dawn va porni din nou motoarele și se va îndrepta spre Ceres, cel mai mare obiect din centura de asteroizi, atât de mare încât mai nou este considerat a fi un planetoid (aproape 1000 de km în diametru, dublu față de Vesta).