Atlantis și aurora boreală

După cea de-a șaptea zi a misiunii STS-135, echipajul de la bordul Atlantis au fost trezit de o alarmă generală cauzată de o defecțiune a computerului 4. După ce comandantul Chris Ferguson, împreună cu inginerii de la sol, a transferat sarcinile computerului defect în computerul nr. 2, echipajul s-au întors în sacii de dormit și au fost de acord cu propunerea de la sol de a le extinde timpul alocat somnului cu 30 de minute. Este a doua eroare a unui computer de la bord, înainte de andocarea cu ISS, computerul numărul 3 a fost indisponibil pentru o perioadă de timp.

Naveta spațială este echipată cu cinci computere de bord (model IBM AP-101), responsabile pentru controlul navetei, începând cu lansarea, inserția orbitală, operațiunile orbitale și andocarea, până la revenirea în atmosferă și aterizarea. Patru din cele cinci computere rulează un soft creat de IBM (în limbajul HAL/S) și al cincilea un soft special scris de o altă companie, pentru a evita eventualele erori dependente de producător. Luarea unei decizii se face printr-un proces de votare ce are loc între cele patru computere identice iar în cazul în care scorul este 2-2, al cincilea computer ia decizia finală. Teoretic, naveta spațială poate reveni în siguranță pe Pământ și cu ajutorul unui singur computer funcțional, dar acest lucru nu s-a întâmplat până în prezent.

Defecțiunea computerului 3 ce a avut loc înainte de andocare a fost remediată între timp și în acest moment se crede că cele două evenimente nu au legătura una cu cealaltă. Una din posibilele cauze pentru defecțiunea temporară a computerului 4 poate fi, conform unui raport NASA, activitatea solară. Cu câteva ore înainte de defecțiune, astronauții de pe Atlantis au surprins o spectaculoasă auroră boreală, creată de o activitate solară intensă, soldată cu o erupție masivă de material coronar din Soare și purtată de vântul solar până în vecinătatea Pământului. Este posibil ca radiația solară să fie responsabilă de afectarea temporară (din fericire) a componentelor electronice de la bordul navetei spațiale, deși cauza exactă a defecțiunii nu este încă definită cu claritate.

În acest moment, toate cele 5 computere de la bordul Atlantis funcționează în parametri optimi, naveta pregătindu-se de decuplarea de Stația Spațială Internațională și revenirea pe Pământ în cursul zilei de joi.