STS-133: scutul termic este intact

Cei care au urmărit în direct lansarea navetei Discovery vineri seara au fost poate puțin alarmați de imaginile unei bucăți de spumă izolatoare care s-a desprins de pe rezervorul și a lovit stratul de plăcuțe ceramice al navetei. După analiza imaginilor din timpul urcării pe orbită și după inspecția suplimentară a plăcuțelor ceramice de ieri de la bordul Discovery (folosind brațul robotic dotat cu o cameră video) inginerii de la sol au decis că bucata de spumă (cu dimensiunile de 25×20 cm) nu pune în pericol echipajul. Acesta s-ar fi desprins după ce momentele în care factorii aerodinamici puteau favoriza afectarea serioasă a scutului termic al navetei. Viteza relativă a bucății de spumă nu a fost suficient de mare pentru a cauza desprinderea plăcuțelor ceramice din care este compus scutul termic al navetei.

Un astfel de incident a dus la pierderea navetei Columbia în 2003, împreună cu întregul său echipaj. De atunci, NASA a inserat în planul de zbor o multitudine de metode de inspecție a plăcuțelor ceramice și în cazul în care echipajul ar fi pus în pericol, o altă navetă spațială este gata de lansare în regim de urgență pentru a salva echipajul, pentru a evita reintrarea navetei avariate în atmosferă.

O analiză suplimentară va fi efectuată de camerele de înaltă rezoluție de pe ISS, înainte de andocarea din cursul zilei de azi, programată pentru ora 21:15 ora României.