De ce era Discovery să rateze lansarea?

Echipe întregi lucrează împreună pentru a asigura condițiile optime pentru o lansare. Toate acestea sunt coordonate de la Centrul Spațial Kennedy din Florida până când naveta părăsește rampa de lansare, moment în care transferul decizional se face la Centrul Spațial Johnson din Houston.

Una din aceste echipe se numește RSO (Range Safety Officer) și este responsabilă cu asigurarea siguranței publice în cazul lansărilor. Rachetele se lansează cât mai aproape de ocean, dar când ceva merge rău în timpul unei lansări, viețile locuitorilor din zonă pot fi puse în pericol. Un exemplu în acest sens este dezintegrarea navetei Challenger din 1986. Atunci, cele două rachete cu combustibil solid au continuat să zboare într-o direcție aleatoare, fiind separate de navetă și de rezervorul extern, moment în care RSO a intrat în acțiune și a comandat de la distanță explozia acestora cât timp erau în aer, pentru a nu pune în pericol viețile cetățenilor de la sol.

RSO colaborează cu NASA dar activează separat de aceasta, fiind deservită în Florida de o unitate a Aviației SUA. NASA nu are autoritatea să treacă peste deciziile RSO, astfel că dacă RSO nu dă undă verde, lansarea nu are loc. Pentru acest lucru există efectiv un buton fizic pe care trebuie apăsat de către RSO pentru ca numărătoarea inversă a NASA să poată continua. RSO are propriile proceduri care impun restricții asupra lansării și ieri unul din display-uri nu funcționa corespunzător, fapt ce a declanșat o astfel de restricție.

Pentru lămurirea problemelor avut înainte de lansarea de ieri, centrul de la KSC (Kennedy Space Center) a cerut un răgaz de 5 minute, neprevăzut inițial, cu care RSO a fost de acord. Înaintea de expirarea ferestrei de 4 minute alocate pentru ziua de ieri, cei de la RSO păreau convinși că vor rezolva problema, moment în care Mike Moses i-a comunicat lui Mike Leinbach, aflat la KSC, că are confirmarea verbală că lansarea va avea loc. În acel moment, NASA nu primise undă verde de la RSO, dar echipele din KSC începeau pregătirile pentru reluarea numărătorii inverse, astfel încât, în momentul în care se primea unda verde, echipele să fie gata de lucru. În cele din urmă, RSO a apăsat butonul care permitea NASA să continue numărătoarea inversă și totul a decurs așa cum fusese planificat.

Chiar dacă în acele momente decizia de a continua cu lansarea a părut una pripită sau ușor tensionată, nimic nu a fost făcut la întâmplare, totul fusese verificat și toți pașii au fost urmați conform procedurilor în vigoare. Nimeni nu s-a grăbit să lanseze naveta de dragul presei sau pentru a oferi un spectacol celor prezenți în Florida, Discovery nu a fost lansată în grabă, a fost lansată pentru că nu era niciun motiv să nu zboare.