NASA nu renunță la Spirit

Ultima dată când roverul Spirit (aflat pe suprafața planetei Marte) a comunicat cu Pământul a fost în 22 martie 2010. Iarna marțiană care a urmat a forțat roverul să intre într-o stare de hibernare pentru a-și proteja sistemele interne de frigul, încetând astfel orice altă activitate, inclusiv comunicațiile cu cei de acasă.

Inginerii de la JPL, departamentul NASA care controlează cele două rovere de pe planeta Marte, speră să poată profita de zilele lungi de primăvară de pe planeta vecină și să poate restabili legăturile radio cu Spirit. Cantitatea de lumină pe suprafața planetei crește în fiecare zi în regiunea unde se află roverul, lucru ce le dă speranțe celor de sol că Spirit ar putea astfel să acumuleze suficientă energie pentru a-și iniția procedurile de trezire din hibernare și să răspundă din nou la comenzi.

Ajuns pe Marte în data de 4 ianuarie 2004, Spirit a mai trecut cu bine de patru ierni marțieni, însă cea care tocmai a trecut a fost cea mai grea: datorită multiplelor defecțiuni și a faptului că roverul a rămas blocat pe un teren neprietenos, acesta nu s-a putut adăposti de temperaturile coborâte din timpul iernii printr-o înclinație a panourilor solare prin care să profite la maximum de lumina incidentă, singura sa sursă de energie. În plus, datorită vântului marțian, pe panouri se depune praf, fapt ce scade randamentul acestora.

Primăvara marțiană a început în zona în care este Spirit încă din noiembrie 2010 și rețeaua de antene Deep Space Network din California caută încă de pe atunci orice semnal care ar putea veni de la Spirit în timp ce inginerii de la sol trimit comenzi care să declanșeze trezirea roverului, în cazul în care acesta mai are suficientă energei încât să recepționeze aceste semnale. Monitorizarea se va amplifica în perioada ce urmează, incluzând și perioadele în care Spirit ar putea confunda semnalele de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter (aflată pe orbita lui Marte) ca fiind semnale trimise de pe Pământ. În plus, NASA va extinde și intervalul de frecvențe folosite pentru a contracara posibilelel efecte ale temperaturii asupra sistemelor radio de la bordul roverului marțian.

Opportunity, celălalt rover de pe suprafața Planetei Roșii continue să exploreze cu succes craterul Santa Maria, cu un diametru de 80 de metri. Din 2004 acesta a parcurs nu mai puțin de 25,56 kilometri pe suprafața marțiană, fiind din acest punct de vedere ceva mai norocos decât fratele lui geamăn, Spirit. Misiunea inițială pentru cele două rovere a fost de 3 luni, însă datorit faptului că nu a fost întâmpinată nici o defecțiune majoră până în prezent, misiunea lor continuă de 7 ani.