STS-133 amânată până în 2011

După cum era de așteptat, lansarea navetei Discovery a fost amânată până în luna februarie a anului viitor, pentru a le da mai mult timp inginerilor de a remedia multiplele crăpături apărute în structura rezervorului extern al navetei.

Această amânare modifică și programul viitoarelor misiuni care vor andoca cu Stația Spațială Internațională în prima jumătate a anului viitor. Naveta Endeavour, în ultima misiune a unei navete spațiale americane, va pleca spre ISS abia în aprilie, după ce inițial misiunea STS-134 fusese programată pentru februarie 2011. Momentan, data pentru lansarea Endeavour este 1 aprilie, dar aceasta va suferi modificări în funcție de data lansării misiunii precedente STS-133 (Discovery).

Între timp, ISS va fi vizitată de sonda japoneză HTV-2 (Kounotori) care efectuează un zbor fără echipaj uman, pentru a duce la bordul stației un experiment al agenției spațiale japoneze. Lansarea HTV-2 este programată pentru 20 ianuarie 2011 și andocarea cu ISS șapte zile mai târziu, fiind a doua capsulă japoneză care andochează cu Stația Spațială Internațională.

Programul lansărilor capsulei Soyuz rămâne nemodificat, în data de 15 decembrie 2010 Dmitri Kondratyev, Catherine Coleman, Paolo Nespoli vor decola la bordul capsulei Soyuz TMA-20 pentru Expediția 26, urmând să ajungă pe ISS trei zile mai târziu.

Datorită amânării lansării Endeavour până cel mai devreme în 1 aprilie 2011, astronautul american Mark Kelly, comandantul ultimei misiuni a navetei spațiale, nu își va întâlni fratele geamăn Scott Kelly, aflat în acest moment la bordul ISS, care va reveni pe Pământ în data de 16 martie 2011, la bordul capsulei Soyuz TMA-M.