STS-133: reparațiile continuă

Inginerii de la Centrul Spațial Kennedy din Florida luptă pe două fronturi pentru a putea pregăti naveta Discovery pentru lansarea reprogramată în fereastra 30 noiembrie – 6 decembrie, ultima șansă pentru ca acesta să poată efectua ultimul său zbor în 2010.

Amânată inițial din cauza unei scurgeri de hidrogen detectate în timpul umplerii rezervorului principal, după ce au demontat și analizat cordonul care lega Discovery de rampa de lansare, inginerii NASA au identificat cea mai probabilă cauză a acestei scurgeri: un element al capătului acestui cordon (denumit GUCP) care s-a dovedit a fi deformat asimetric, ceea ce denotă o etanșeitate insuficientă a acestuia. Același element verificat la asamblarea rezervorului extern avea parametrii normali.

Instalarea unui nou GUCP, sursa problemelor care au dus la amânarea lansării navetei Discovery

Mai îngrijorătoare este o a treia fisură descoperită în structura metalică a rezervorului extern, fisură adiacentă celorlalte două descoperite anterior. Momentan, toată lumea este optimistă și speră ca reparațiile să poată fi efectuate pe rampa de lansare și să nu fie nevoie ca naveta să fie transportată în VAB (Vehicle Assembly Building), manevră ce ar spulbera șansele unei lansări în acest an. De notat că în trecut, astfel de probleme nu au fost niciodată rezolvare pe rampa de lansare.

Profitând de aceste probleme tehnice care au cauzat amânarea lansării, inginerii lucrează în acest moment și pe alte planuri, pentru rezolvarea problemelor minore descoperite în ultima perioadă, dar care nu erau un impediment pentru lansare. Astfel, vor fi înlocuite întrerupătoarele electrice de rezervă ale motoarelor principale, deoarece unul din ele s-a comportat ciudat în timpul uneor teste, cauzând prima amânare a lansării. Ulterior, acesta s-a comportat normal, dar acum că timpul o permite, aceste întrerupătoare vor fi înlocuite. De asemenea, unul din elementele unui afișaj electronic de la bord nu funcționa corespunzător și va fi înlocuit. Dacă amânarea nu ar fi fost amânată din cauza scurgerii de hidrogen, misiunea ar fi continuat oricum, întrucât defecțiunea afișajului a fost considerată minoră atât de către echipaj cât și de către personalul din camera de comandă și control.

Discovery va pregăti Stația Spațială Internațională pentru următorii ani, când nici un vehicul de mare capacitate nu va mai vizita ISS. Cu această ocazie, echipajul Discovery va duce la bord un robot umanoid experimental, denumit Robonaut 2, despre care se speră că va fi de un real folos viitoarelor echipaje aflate pe orbita Pământului.