Probleme tehnice amână lansarea Discovery

Amânată ieri din cauza vremii, lansarea navetei Discovery trebuia să aibe loc astăzi, însă o serie de probleme tehnice au amânat data lansării pentru cel mai devreme 30 noiembrie 2010.

Dispozitivul GUCP dintre rezervorul extern și furtunul de evacuare, unde a fost descoperită scurgerea de hidrogen

Rezervorul principal este umplut cu hidrogen la o temperatură de 20K (-253 grade Celsius) în mai multe etape: la început, hidrogenul trece prin sistem în formă de vapori, pentru a răci inițial sistemul și rezervorul, după care urmează o umplere lentă a rezervorului care durează 30 de minute, urmată de o umplere rapidă (debit mai mare de hidrogen) care umple rezervorul. Această fază este urmată de o pompare continuă de hidrogen în sistem pentru a compensa pierderile inevitabile care au loc până la lansare, asiguârnd astfel un rezervor mereu plin. Pentru evacuarea surplusului de hidrogen se folosește un conector denumit GUCP care face legătura între rezervor și platforma rampei de lansare. În două din misiunile trecute, scurgeri de hidrogen prin GUCP au avut loc în ultima fază, dar de data aceasta scurgerea a avut loc în timpul operațiunii de umplere cu hidrogen a rezervorului și pierderile de gaz au fost mai mari de această dată. Pentru identificarea problemei este nevoie de minim două zile, astfel că din această perspectivă lansarea Discovery nu poate avea loc mai devreme de luni.

Fereastra pentru lansarea din această perioadă se încheia duminică, dar o lansare în cursul zilei luni era posibilă dacă se modifica profilul misiunii. Având în vedere că data de marți era oricum una prea târzie pentru misiune, s-a preferat așteptarea următoarei ferestre de lansare, care începe în data de 30 noiembrie, dacă nici o altă problemă tehnică nu va interveni între timp și dacă problemele actuale vor fi rezolvate până atunci.

Inspecții ulterioare ale rezervorului principal au relevat probleme tehnice mult mai serioase: gheață formată sub o crăpătură în spuma izolantă care acoperă rezervorul. În timpul lansării, acest lucru ar fi putut cauza desprinderii unei porțiuni mari din spuma izolantă, care ar fi putut lovi rachetele cu combustibil solid sau plăcuțele ceramice de pe burta navetei (naveta Columbia s-a dezintegrat la reintrarea în atmosferă tocmai datorită plăcuțelor ceramice avariate de o bucată de spumă izolatoare).

Crăpătura în spuma izolatoare de pe rezervorul extern. Se observă gheața formată dedesubt.

Discovery urmează să pregătească Stația Spațială Internațională pentru perioadă următoare, în care nu va mai fi vizitată de navetele spațiale sau vreun alt vehicul de mare capacitate. Astfel, în cadrul misiunii STS-133 modulul Leonardo folosit de către navetele spațiale pentru transportul resursele spre și dinspre stație a fost convertit într-un modul permanent și va fi încorporat în ISS. De asemenea, Discovery va duce pe Stația Spațială primul robot umanoid, Robonaut 2. Următorul zbor al unei navete spre ISS va fi al lui Endeavour și administrația NASA va decide în curând dacă Atlantis va mai zbura sau nu în misiunea STS-135, programată cândva la mijlocului lui 2011.