Hayabusa conține probe de pe Itokawa

Agenția Spațială Japoneză a confirmat într-un comunicat de presă că sonda Hayabusa a adus pe Pământ aproximativ 1500 de granule de sol de pe asteroidul Itokawa. Aventura acestei sonde este demnă de un film de la Hollywood: plecată în 2003 spre asteroidul Itokawa într-o îndrăzneață misiune de colectare de probe de sol, prima de acest fel din istorie, Hayabusa a întâlnit pe drum o furtună care i-a afectat panourile solare. A urmat o defecțiune a motoarelor responsabile de poziționarea sondei. Inginerii de la sol au folosit presiunea luminii solare pentru a stabiliza sonda, o manevră experimentală. Legătura radio cu Pământul a fost întreruptă de trei ori, lucru ce a dus la extinderea misiunii cu câțiva ani. În cele din urmă, Hayabusa a ajuns în apropierea asteroidului Itokawa, dar ceva a mers prost și aici și cei de la sol nu au fost siguri dacă sonda a reușit sau nu să colecteze sol de pe suprafața acestuia. Hayabusa a ajuns cu bine pe Pământ în 13 iunie 2010 și a fost analizată amănunțit de cercetătorii japonezi.

Urme ale particulelor de praf de pe asteroidul Itokawa captate de sonda Hayabusa

Granulele din solul lui Itokawa nu sunt mai mari de 10 microni, lucru ce face extrem de complexă analiza acestora, însă nu e prima dată când se analizează astfel de probe: la Johnson Space Center (Houston) sunt analizate particuele de praf cosmic aduse de sonda Stardust în 2006, însă sunt primele probe de pe un corp ceresc altul decât Luna, aduse pe Pământ de către o sondă și nu de fenomene naturale.

Hayabusa, imediat după aterizarea sa în deșertul australian (iunie 2010)

Următoarea misiune ce are în plan aducerea de probe de pe un alt corp ceresc este Phobos-Grunt, care va fi probabil lansată anul viitor spre satelitul lui Marte, Phobos.