10 ani la bordul ISS

Yuri Gidzenko, Sergei Krikalev și William Shepherd au fost primul echipaj care a trecut pragul Stației Spațiale Internaționale în data de 2 noiembrie 2000. De atunci ISS nu a rămas nici măcar o clipă nelocuită, prezența umană pe orbită fiind continuă în ultimii 10 ani, un adevărat record. În 1998, un echipaj de la bordul navetei Endeavour (STS-88) a cuplat modulul american Unity din cala navetei cu modulul rusesc Zarya aflat deja pe orbită, dar un echipaj uman avea să ajungă pe noua stație spațială abia doi ani mai târziu.

Transportul spre ISS se face cu naveta spațială sau cu capsulele Soyuz, iar pentru provizii se folosesc caspulele rusești Progress, fără echipaj uman (practic tot niște capsule Soyuz modificate în acest sens). Echipajele de la bord se numeste Expediții, în prezent Expediția 25 fiind compusă din șase membrii: Douglas Wheelock, Shannon Walker, Fyodor Yurchikhin, Scott J. Kelly, Aleksandr Kaleri și Oleg Skripochka. Rotația echipajelor are loc la fiecare zbor al capsulei Soyuz sau al unei navete spațiale. În timpul anchetei care a urmat accidentului Columbia, singurul mod de a ajunge la ISS era folosind rachetele rusești iar după retragerea navetelor spațiale, rușii vor avea din nou monopolul transportului spre și dinspre ISS folosind rachetele și capsulele Soyuz o tehnologie veche de 30 de ani (dar perfecționată între timp), până când SUA vor dezvolta metode alternative de transport al echipajului uman. ESA a anunțat și ea planuri pentru o capsulă proprie.

Dacă în 2000 ISS era alcătuită din doar trei module (Zarya, Unity, Zvezda), astăzi sunt nu mai puțin de 14, urmând ca încă două să fie lansate în viitorul apropiat, oferind în final aproximativ 1000 de metri cubi de spațiu presurizat în care echipajul își poate desfășura activitatea. Construită ca un avanpost uman în spațiul cosmic unde au loc diverse activități științifice în condiții imposibil de reprodus pe Pământ, primele acțiuni pentru construcția unei astfel de stații spațiale au început imediat după terminarea programului Apollo, dar s-au concretizat mult mai târziu, din pricina complexității proiectului și a costurilor implicate. Stația Spațială Internațională este un proiect comun al NASA, Agenției Spațiale Rusești, Canadiene, Japoneze și ESA care ar costa în final aproximativ 100 de miliarde de euro, deși estimarea nu poate fi făcută în mod riguros. ISS orbitează Pământul la o altitudine de 350 km și are o viteză de 27700 km/h, fapt ce le permite astronauților de la bord să observe câte un răsărit de soare la fiecare 90 de minute.