MESSENGER pe orbita lui Mercur

În doar câteva ore, dacă totul va merge conform planului şi nu sunt semne că nu ar fi aşa, sonda MESSENGER va efectua al treilea şi ultimul fly-by al planetei Mercur, o manevră necesară pentru plasarea sondei pe orbita planetei. Mercur este una din cele mai necunoscute planete din sistemul solar, fiind planeta cea mai apropiată de Soare, poziţie ce o face să fie dificil de studiat.

Lansată la data de 3 august 2004, sonda The MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry and Ranging (MESSENGER) face parte din programul de misiuni Discovery, program axat pe rezultate ştiinţifice directe cu costuri minime (din care mai fac parte misiunile Kepler, Dawn sau Stardust).

Manevra de mâine o va aduce pe MESSENGER la doar 229 de kilometri de solul planetei Mercur, fiind ultima întâlnire de acest fel, deoarece sonda se va plasa pe o orbită fixă în jurul planetei până la finalul misiunii. MESSENGER va efectua o serie de măsurători cu ocazia acestui rendez-vous, misiunea ei principală fiind cartografierea şi o serie de studii asupra planetei Mercur, cartografierea fiind realizată deja în proporţie de 90%. Cercetătorii sunt interesaţi de distribuţia sodiului şi calciului în sistemul solar, iar mercur le poate oferii câteva răspunsuri în acest sens. De asemenea, concentraţia fierului şi a nichelului poate furniza detalii importante cu privire la modul de formare al planetei Mercur.

MESSENGER a fost numită astfel deoarece în mitologia romană Mercur era zeul mesager şi zeul comerţului. În drumul său spre Mercur, sonda a trecut şi pe lângă Venus, în 2006, profitând de ocazie pentru o serie de măsurători ştiinţifice asupra planetei vecine.

Update: MESSENGER a trecut în safe-mode (refuzând să mai comunice cu Pământul) chiar înainte de a începe manevra de fly-by şi în aceste condiţii numai camera foto a funcţionat, echipa de la sol au ratat ocazia unică a unor măsurători ştiinţifice de la o altitudine la care sonda nu ma mai ajunge niciodată. Însă acum MESSENGER funcţionează la parametri optimi, semnalul cu sonda fiind restabilit la încheierea manevrei.