Dawn va poposi mai multi timp pe orbita lui Vesta

Dawn este prima sondă care are ca obiectiv studiul lui Vesta şi Ceres, doi dintre asteroizii aflaţi între orbitele lui Marte şi Jupiter. Lansată în 2007 şi propulsată de un motor ionic revoluţionar, Dawn va ajunge aproape de Vesta în 2011, urmând ca în 2015 să orbiteze în jurul lui Ceres. Este prima sondă care va orbita în jurul unui corp ceresc, după care va porni spre orbita altuia, toate probele de până acum au orbitat doar în jurul planetei care reprezenta destinaţia finală, efectuând doar fly-by-uri pe lângă corpurile cereşti întâlnite pe drum. Acest lucru este posibil în primul rând datorită motorului ionic cu xenon care funcţionează continuu, dezvoltând forţe mici, dar cumulative, spre deosebire de motoarele chimice, în care forţele generate sunt mult mai mari, dar acestea din urmă funcţionează în pulsuri scurte, planificate din timp, pentru a trasa traiectoria dorită.

Recent s-a observat un randament al celulelor fotovoltaice superior celui estimat iniţial. Cum aceste celule alimentează motoarele sondei, asta înseamnă că Dawn va ajunge mai repede decât a fost planificat iniţial pe orbita lui Vesta, iar drumul de aici până la Ceres va fi efectuat mai rapid. Acest lucru va permite sondei să petreacă mai mult timp în jurul primei ţinte, Vesta, şi anume 12 luni pe orbita asteroidului în loc de 9 cât a fost planificat anterior, dând posibilitatea inginerilor şi cercetătorilor de la sol să efectueze studii extinse.

Vesta este al doilea asteroid ca mărime, după Pallas. În trecut, Vesta era considerat cel mai mare, dar acest corp a fost recent clasificat drept o planetă pitică, singura de acest fel din sistemul nostru solar. Grupul de asteroizi dintre Marte şi Jupiter se crede că a fost format prin impactul unei planete existente aici cu un meteorit, lucru ce a dus la dezintegrarea corpului iniţial într-o multitudine de fragmente, cu mărimi care variază de la particule de praf cosmic până la corpuri de câteva sute de kilometri în diametru.