Aerogelul

Pentru a captura particule fine de praf din coada cometei Wild-2 sau praf stelar, era nevoie de un material care să capteze particulele fără ca acestea să fie distruse în acest proces, datorită vitezei mari cu care acestea lovesc suprafața sondei.

Aerogelul este cel mai ușor material solid creat până acum, având densitatea aproapiată de cea a aerului. Modalitățile de producere sunt cunoscute încă din 1930, când Samuel S. Kistler și-a patentat metoda. Principiul este simplu, se crează un gel din doar patru componente, care apoi, în condiții de presiune și temperaturi speciale, este golit de conținutul de lichid, care este înlocuit cu aer. În acest fel, se obține un material solid, dar cu o porozitate foarte mare. Datorită miliardelor de staruri de aer din compoziția sa, aerogelul este un extrem de bun izolator, existând la un moment dat ideea de a/l folosi pe scară largă în industrie pentur acest scop, însă costurile de producție aveau să fie prea ridicate. În plus, datorită substanțelor necesare pentru fabricare, aerogelul este un produs toxic.

Aspectul unei cărămizi de aerogel este similar cu a fumuli de țigară, dar în formă solidă. Culoare albastră are aceiași explicație ca și albastrul cerului: moleculele din compoziție împrăștie în special lumina albastră, motiv pentru care umbra unei carămizi de aerogel este portocalie (culoarea cerului la apus). La atingere, aerogelul este elastic, senzația fiind asemănătoare cu atingerea unei bucăți de polistiren. La forțe mai mari, aerogelul este însă casant, ca sticla.

Soliditatea și porozitatea ridicată l-au făcut însă candidatul perfect pentru misiunea Stardust, unde aerogelul și-a câștigat faima. Starturi de aerogel de densități diferite au permis particulelor de ordinul a câtorva microni să fie frânate eficient și captate în starea lor naturală, fără nicio modificare fizică sau chimică a structuri lor. Pe lângă Stardust, aerogelul a mai fost folosit în același scop la bordul fostei stații spațiale rusești MIR, dar și la bordul navetelor spațiale. Aerogelul a fost folosit și pe Marte, pentru a proteja termic sondele care au aterizat pe suprafața Planetei Roșii (atât Pathfinder, cât și Spirit și Opportunity).

Oricine își poate comanda aerogel, United Nuclear comercializând aerogel granular (mai ușor de obținut și deci mai eiftin) sub diverse forme, cu prețuri între 5$ și 35$ (de la 100 centimetri cubi până la respectiv 950 centimetri cubi).